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Solar Impulse RTW: Nanjing, entrada al Océano Pacífico

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Las cámaras de fuera que suelen dar un vistazo real del ambiente están ahora transmitiendo imágenes realmente impresionantes del viaje. Alrededor de las 4h 30 después de la puesta de sol, tuvimos que ver imágenes borrosas de nubes sobre las montañas, afortunadamente aproximadamente 40 km alejados del Si2. Luego, 3 horas después de eso, recibimos imágenes de Bertrand volando en un cielo azul claro, sobre una gran alfombra de blancos cúmulos. Me pregunto si esas borrosas imágenes se debían a la condensación de las lentes, o sólo una ilusión óptica.

Como Bertrand está experimentando turbulencias, Luc y Wim comprueban sus predicciones y recomiendan elevar la altitud 2.000 pies. Y mientras la información le es pasada a Bertrand, el equipo de simulación de Solar Impulse, Eleonora y yo inmediatamente comenzamos a recalcular parámetros de vuelo para facilitar la correspondiente actualización lo más pronto posible. ¿Cuáles serán las consecuencias de este cambio de altitud, en términos de carga de batería, tanto durante el vuelo como en el esperado aterrizaje? ¿Cómo cambiará la velocidad absoluta? Nos arriesgaremos a vientos cruzados después, especialmente durante la segunda parte del vuelo, ¿Cuál forzará a Bertrand a anticipar el descenso o a incrementar la velocidad del aeroplano? ¿Cuál será el nuevo calendario para los varios puntos del camino en ruta?

Solar Impulse

Christophe Béesau en el Centro de Control de la Misión. Foto: innovation-makers.com (blog Innovation Makers – Made in Altran)

Por un par de minutos, cada vez que actualizamos, las respuestas para todas estas preguntas y muchas más siguen su particular circuito. Primero por Ray, nuestro Director de Misión, luego a Bertrand (vía el ingeniero a cargo de las comunicaciones del piloto), ingenieros de la misión, meteorólogos (que necesitan esta información para preparar sus propias actualizaciones para controlar las condiciones del suelo en Nanjing), a los controladores de tráfico aéreo chinos (a los que debemos mantener informados de cualquier cambio con un máximo de 5 minutos), a los de logística y el equipo de tierra (necesitan saber cuándo esperar al aeroplano en el área de Nanjing para estar listos y minimizar la ocupación de la pista), hasta el equipo de medios de comunicación y a otros que probablemente me olvide.

Despacio, el sol desciende por debajo Si2. Es visible por las imágenes que recibimos de la cabina de vuelo, oscureciéndose cada vez más, y en nuestro monitor también, mostrando todos los parámetros que tenemos que calcular continuamente durante los vuelos. El Energy Neutral Evening point (ENE) es el punto en que la energía almacenada del generador solar da un balance de la energía necesaria para volar. Ahora está calculada por nuestro sistema de ordenadores a las 0905 Zulu, cuando la elevación del sol alcance los 18 grados.

48 minutos después, y con la elevación a 6 grados, el generador solar solo dará 5 kw, teniendo en cuenta el complejo terreno de esta área montañosa y las áreas de nubes. No es demasiado, pero ayuda aun así a completar la energía tomada de las baterías a mantener funcionando los motores durante los últimos minutos del vuelo a 14.000 pies.

De repente Bertrand aparece en los monitores en directo de tv, o más exactamente, las luces del aeroplano de Solar Impulse lo hacen, como una extraña nueva constelación moviéndose en la noche China. Él está 900 pies sobre el suelo, acabando de dejar el área dónde estaba esperando el espacio libre de la torre de control. 800 pies. Última confirmación de viento en la superficie, variable, 2-3 kts, muy bueno para aterrizar. 600 pies. El ratio de descenso es perfecto, Bertrand. 400 pies. El aeroplano está estable. 300 pies. 200. 100…

En unos segundos, Si2 aterrizará en Nanjing y todos compartiremos un abrazo de alegría. Esto cerrará el primer segmento de nuestra tentativa de viajar alrededor del mundo, y abrirá el siguiente, probablemente el más difícil:  cruzar el Océano Pacífico.

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